Un atlas complet du ciel

La redécouverte d’un précieux document chinois de la Route de la Soie

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Ce document spectaculaire de l’histoire de l’astronomie vient d’être remis en lumière par l’étude d’un groupe de chercheurs conduit par Jean-Marc Bonnet-Bidaud du Service d’Astrophysique du CEA-Irfu

Ce document, désigné sous le nom de carte de Dunhuang, et conservé à la British Library de Londres, est un atlas céleste complet découvert en 1900, parmi 40 000 manuscrits précieux entreposés dans les caves de Mogao, un monastère bouddhique sur la Route de la Soie chinoise. Cachés dans une grotte aux alentours du XIe siècle, ces manuscrits, principalement des textes religieux ont été miraculeusement préservés grâce au climat très aride. L’étude scientifique détaillée de la carte réalisée par les chercheurs, a permis de conclure que l’atlas, qui contient plus de 1300 étoiles, a été composé dans les années +(649-684). Utilisant des méthodes de projections mathématiques précises, il conserve une précision de 1,5 à 4° pour les étoiles les plus brillantes.

C’est la plus ancienne carte d’étoiles connue, toutes civilisations confondues, et la première représentation graphique de l’ensemble des constellations chinoises.

La carte est actuellement exposée à la British Library jusqu’au 18 août 2009, à l’occasion de l’Année Mondiale de l’Astronomie.

(voir le vidéo sur le site: irfu.cea.fr)

Un atlas complet du ciel

Le document est un rouleau de papier chinois très fin, d’une longueur totale de 394 cm et de 25 cm de hauteur, écrit sur une seule face.

La carte céleste présente 1300 étoiles, distribuées en 257 astérismes différents; les constellations chinoises selon la tradition très ancienne, décrite dans les catalogues d’étoiles antiques (…)

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Une fraction de la carte de Dunhuang montrant trois sections du ciel le long de l’équateur, suivies de la région circumpolaire, à gauche. (crédits British Library) Cliquez sur l’image pour agrandir

Un document astronomique du début de la dynastie des Tang

La datation de la carte a été une véritable enquête policière. Le début du rouleau étant manquant, le titre et le nom de l’auteur ne sont pas disponibles. Mais dans la première partie du rouleau dédiée à l’étude des nuages, une mention très claire est faite au nom de Li Chunfeng (+ 602-670), un astronome et mathématicien extrêmement célèbre de cette époque qui pourrait en être l’auteur (…). La preuve finale a été fournie par une particularité étonnante de la langue chinoise ancienne, les caractères « tabous ». Durant le règne d’un empereur chinois, par respect, les caractères qui composaient le nom de l’empereur ne pouvaient pas être employés dans les textes officiels. On utilisait alors une forme légèrement différente, en changeant par exemple un trait de caractère. Ces caractères modifiés qui étaient connus sous le nom de caractères « tabous » marquent donc une époque très précise de règne (…)

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Cliquez pour agrandir. La ville de Durhuang, une oasis située sur l’ancienne Route de la Soie, à l’est du désert aride du Taklamakan. (Crédits British Library)

Les grottes des Mille Buddha

Les grottes de Mogao étaient des monastères bouddhiques situés près de la ville-oasis de Dunhuang. Elles sont creusées dans une falaise de 1600 m de long. Plus de 480 d’entre elles ont été préservées. (Bamyan, en Afghanistan a eu moins de chance).

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Les Grottes de Mogao. (Crédits British Library)

L’IRFU

L’Irfu, Institut de Recherches sur les lois Fondamentales de l’Univers, appartient à la Direction des Sciences de la Matière du CEA. Ses activités scientifiques relèvent de l’astrophysique, de la physique nucléaire et de la physique des particules.

J’ai découvert ce site, et cette information, ce matin en cherchant la photo d’un …photon pour un article à venir.

Pour en savoir plus: http//irfu.cea.fr/index.php

 


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